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Pat Foran: Consumer Protection at the Pickering Public Library

This past Tuesday the Pickering Public Central Library held a special event hosted by award-winning CTV News journalist Pat Foran, where he discussed consumer protection concerns and matters of financial literacy using real-life experiences from his popular and educational segments on “Consumer Alert”.

Lea la Versión en Español al Pie de la Página.

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Foran, who has been with CTV News for 24 years, started out as a general assignment reporter, going through various different assignments and ending up with the popular segment he currently hosts, where “he has helped consumers recover hundreds of thousands of dollars, exposed scams, warned about unsafe products and passed on countless money saving tips to the public. Thousands of phone calls, e-mails, and letters prove there is an intense public thirst for solid, trustworthy consumer information.”

Foran stressed the fact that, contrary to popular belief, it isn’t just poor Canadians who face financial problems, but there are many well-to-do and even rich people who are deeply in debt and face the same challenges anyone plagued with financial issues faces.

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When he introduced his latest book The Smart, Savvy Young Consumer (which incidentally we talked about in a recent article about teaching young people good financial habits), he touched upon the fact that as parents, it should be our duty to teach our children about financial literacy. In Canada, he mentioned, only 18% of parents—a disturbing statistic—talk to their children about money. He challenged the audience to question how many high school students who own a cell phone not only pay for it themselves but know how much the monthly charges for the phone are. Not a lot, from the show of hands. “There should be a mandatory course students should learn before leaving high school,” Foran emphasized. A personal finance course should be a high school graduation requirement in order to combat the NINJA growing problem with this generation, a term he explained, to the chuckles of those present, as “No Income No Job No Assets”.

In the second part of his presentation he delved into all the different scams he’s encountered in all the years that consumers have sought his help to solve. These scams, in turn, seem to have gotten a lot more elaborate and propagate a lot more easily with the help of technology. One of the most popular scams he’s come across, he says, and one consumers should really do something about, is the water heater rental scam, where you end up paying thousands of dollars for something you could actually own for $500 and have it installed for about $250. In the last few months there have been instances of the same scam but this time for furnace rentals. It’s important to note, he said, that whenever you enter into an agreement with any of these companies, there is a 10-day cooling period, when you can back out of deals in these rental agreement contracts. Not so when you buy a car in Ontario, he reminded the audience. Once you sign that agreement to purchase a vehicle, it is yours.

He went on to speak a little bit more about the high number of different scams he’s had to deal with over the years. People can be quite creative and very savvy when it comes to taking advantage of innocent and unprepared consumers. He mentioned home renovation scams are quite popular, and people can only bring these to the attention of the police when no work whatsoever has been done. If the contractor comes in and does a little bit of work and then leaves to never be seen or heard from again, then there’s nothing the police can do. Another one he touched upon was the snow removal scam, from a story he did a few weeks back, about companies that come to people’s front door in the fall, sign a contract with money paid upfront with the expectation that they’ll come to clean the snow every time it’s needed, they do it a couple of times and then never show up again, claiming to have gone bankrupt or just disappearing without a trace. Foran warned never to give large amounts of cash upfront, specially to people whose credentials might look legitimate, just come to the front door collecting cash. A good way to not get trapped in these scams, he suggested, was to take a day or so to think about it or simply check Google for reviews or previous scams from these companies.

There was the story of the fake-relative scam, which CTV News broadcast a few weeks back, the Microsoft scam (something is wrong with your computer), the robocalls, cell phone roaming scams (actually legal), calling card scams, fake landlord, one-ring phone call scams, mortgage penalties (not 3 months but interest rate differentials), pyramid investments, out-of-country health insurance—well, he’s seen it all.

He took questions from audience members at the end, and some of them told stories, having been themselves unsuspecting victims. The bottom line, according to Foran, is never to sign anything when you’re not 100% sure of the terms. And if a deal sounds too good to be true, it probably is. Also, remember that Google can be a very good ally when it comes to finding out if that amazing deal is nothing but a scam. People who have been taken advantage of will most likely tell their sad tales and all that information will be readily available with the click of a mouse. Inform yourself and don’t be hasty in making important financial decisions.

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Pat Foran: Protección al Consumidor
en la Biblioteca de Pickering.

Este pasado Martes la Biblioteca Central de Pickering tuvo como invitado especial a Pat Foran, el laureado periodista del noticiero “CTV News”, en el que este presentara casos sobre protección al consumidor y notas educacionales sobre asuntos financieros usando ejemplos de casos y experiencias que ha vivido a través de su popular segmento educacional “Alerta al Consumidor.”

Foran, quien ha trabajado con CTV News por ya 24 años, inició su carrera como reportero general en el que diera cobertura a una variedad de noticias y culminando su carrera con el segmento que actualmente dirige, en el que se ha dado a la tarea de proteger al consumidor, ayudando a recuperar cientos de miles de dólares, ha expuesto muchísimas estafas, ha dado alerta sobre productos de alto riesgo y ha brindado un sinnúmero de consejos para ayudar al público televidente a ahorrar dinero. Habiendo recibido miles de llamadas teléfonicas, email y cartas que día a día comprueban la alta necesidad que tienen los consumidores de recibir información sólida y confiable.”

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Foran enfatizó el hecho que, contrario a lo que se piensa, los problemas financieros no solamente afectan a personas de escasos recursos, sino que existen muchas personas pudientes y hasta de altos ingresos que están hundidos en deudas y enfrentan los mismos retos que cualquier otro consumidor con problemas financieros.

En la presentación que Foran realizara sobre su más reciente libro, “The Smart, Savvy Young Consumer” (del cual escribimos un artículo anteriormente sobre buenos hábitos financieros que todos los jóvenes deben tener), habló un poco sobre la necesidad que tienen todos los padres de educar a nuestros hijos sobre asuntos de finanzas. En Canadá, recalcó, solamente un 18% de los padres (una cifra realmente alarmante) hablan con sus hijos sobre asuntos de dinero. Retó a la audiencia a cuestionar cuantos estudiantes de secundaria de todos los que tienen un teléfono celular pagan por este ellos mismos o siquiera saben cuanto cuesta este aparato mensualmente. No muchos levantaron la mano. “Debería existir un curso obligatorio en el currículo para que los estudiantes aprendan todo esto antes de graduarse,” enfatizó. Un curso de manejo de finanzas personales debería ser un requisito para graduarse de la secundaria para combatir el problema de la falta de conocimientos en este ramo de aquelos jóvenes que carecen de ingresos, trabajos y recursos.

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En la segunda porción de su presentación tocó más a profundidad sobre todos los tipos de estafas que ha encontrado en todos los años en los que ha proveído ayuda a los consumidores que lo han buscado para resolver dichos casos. Las estafas parecen hacerse más complejas con el paso del tiempo y se propagan más fácilmente con los avances de la tecnología moderna. Una de las más frecuentes estafas que ha podido observar (y que está en manos del consumidor resolver) es la de la renta de calentadores de agua, por el que los clientes terminan pagando miles de dólares por este servicio cuando fácilmente pueden comprar el equipo por unos $500 e instalarlo por talvez $250. En los últimos meses ha visto crecer el mismo tipo de estafa pero con calentadores de calefactores. Es importante hacer notar, dijo, que existe un período de 10 días en el que el consumidor puede retractarse del contrato. No es este el caso cuando uno compra un vehículo en Ontario, le recordó a los alli presentes. Una vez que han firmado un contrato para comprar un vehículo, este es suyo y no hay vuelta atrás.

Foran hizo mención de otros tipos de fraudes con los que se ha cruzado en todos estos años, ya que hay personas sin escrúpulos que pueden ser muy creativas y audazes cuando de tomar ventaja de personas inocentes y desprevenidas se trata. Mencionó que las estafas de renovaciones residenciales son unas de las más populares y recalcó que la única forma que la policía puede tomar cartas en el asunto es si el contratista no ha realizado ningún tipo de trabajo. Cualquier trabajo que este realize, por mínimo que sea, no es considerado fraude, aunque esta persona o compañía no regrese más y no se sepa de ellos nunca más. Mencionó tambien la estafa de compañías que se encargan de limpiar la nieve, una de las historias que cubrió hace unas semanas en el noticiero. Estas compañías van de casa en casa firmando contratos y recibiendo pagos por adelantado en el otoño prometiendo limpiar la nieve, lo hacen un par de veces y después no regresan más, yéndose a la bancarrota ó simplemente desapareciendo por completo. Foran advirtió no pagar altas sumas de dinero en efectivo por adelantado, especialmente a personas que aunque sus credenciales parezcan legítimas y se presentan a su puerta colectando dinero, lo más probable es que no lo sean. Una buena forma de evitar caer víctima de estos fraudes es tomarse un período de por lo menos 24 horas antes de tomar una decisión ó simplemente chequear Google para buscar reseñas de otros consumidores para ver si hay fraudes previos de estas compañías.

Contó tambien la historia del fraude del pariente impostor que presentara en el noticiero hace unas semanas; el fraude de Microsoft en el que preguntan si su computadora está lenta, las llamadas telefónicas automáticas, sanciones de hipotecas (no son tres meses sino tasas de interés diferenciales), inversiones de tipo pirámide, pólizas de seguro de salud para aquellos que se encuentran fuera del país y muchísimos otros tipos de fraudes más.

Al final tomó preguntas de los miembros de la audiencia, y varios de ellos compartieron sus historias, al haber sido ellos mismos víctimas de algunos de estos fraudes. Lo más importante, recalcó Foran, es nunca firmar nada de lo que no estén 100% seguros cuales son los términos. Y si una ganga parece ser muy buena para ser real, probablemente no lo sea. Google puede ser tambien un aliado infalible para averiguar si en realidad esa ganga es verídica ó es un fraude. Las personas que han sido víctimas de fraudes no dudan en contar sus historias y toda esa información está al alcance de la mano a través de la internet. Lo importante es informarse y tratar de apresurarse al tomar importantes decisiones financieras.

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